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MASCARA MENDE DE LA SOCIEDAD SECRETA SANDE (SOWEI)

Por Dan Mato.

 

Aunque muchas obras de arte hayan sido creadas en la región de la Costa Atlántica de Guinea, en África del oeste, pocos tienen tanta importancia como las máscaras usadas por las mujeres de la sociedad Sande de Liberia , Guinea y Sierra Leona. La pertenencia a la sociedad Sande está reservada exclusivamente a las mujeres porque su papel es iniciar las niñas llevándolas a la edad adulta y asegurarse que las niñas sean instruidas en sus futuros papeles de esposas y miembros adultos responsables de su aldea.

Los Sande siguen desempeñando un papel destacado en la vida de las mujeres hoy en día entre los pueblos Mende, Temne, Vai, Bassa, Sherbro y Gola que residen en pequeños pueblos y ciudades de la región muy boscosa a lo largo de la costa oeste del Atlántico. La autoridad de los Sande saca su poder e influencia de Hale, nombre de la magia que las mujeres controlan y que reside en la máscara Sowei. La autoridad y la protección de las niñas mientras están iniciadas y instruidas en los secretos de los Sande se conoce a través de las máscaras usadas por las mujeres mayores, miembros y dirigentes del grupo local. Las máscaras conocidas como Sowei son encarnaciones de la belleza ideal y de los preceptos en poder de la Sociedad Sande. Aunque talladas por un escultor masculino, la máscara Sowei es la única máscara bailada por mujeres en África Occidental.

Se trata de una "máscara encimera" que se lleva sobre la cabeza con un traje oscuro de hierbas teñidas unido a los pequeños agujeros en la parte inferior de la máscara, lo que cubre completamente la bailarina como ella da vueltas y baila con pasos rápidos que muestran el espíritu y poder de los Sande. El cuidado y la atención tan obvia en el tallado de esta mascara dados a los detalles de la cofia, de la cara, y la atención a los elementos simbólicos sutiles trabajados en el pelo, atestan de la dimensión estética tan importante para la sociedad Sande y las máscaras. La cresta central del peinado femenino esta trabajada en el diseño de la máscara para un efecto dramático mostrando un peinado que algunas jóvenes iniciadas llevaban mientras estaban en esta "escuela de la selva". Los detalles de la cofia llevan símbolos mezclados con el sentido estético del parecer.

Las pequeñas formas cónicas en uno de los lóbulos del pelo y en una banda alrededor de la cabeza representan cuernos de las cabras enanas y estaban rellenadas con sustancias mágicas y llevadas por las jóvenes iniciadas para protegerlas de las fuerzas malévolas o de la atención no deseada de los hombres jóvenes mientras durante su reclusión en este período de instrucción e iniciación. Las formas cuadradas sobre las dos bandas que rodean la cabeza representan amuletos que estaban o rellenados con sustancias protectoras o incluso a veces con versos del Corán en las zonas donde el Islam tenía una presencia. El uso de versos del Corán o simplemente de textos escritos refleja la creencia en la eficacia mágica de la palabra escrita, una simple creencia en el potencial mágico de la escritura.

Una línea de conchas cauri rodea la cabeza como decoración y como signo de riqueza. Los detalles finamente tallados del peinado con su complejo patrón atestan de la omnipresente dimensión estética tan vital para los ideales de los Sande .Los rollos redondos del cuello atestan de esta busqueda estética que incorpora la belleza física, así como la salud y la juventud. La escarificación dentro de las sociedades Sande y Mende marca el propio estado social y sirve de decoración cosmética.

La bailarina con la máscara tendría relleno en la parte superior de la cabeza para amortiguar y ajustar la máscara correctamente cuando ella estaría bailando enérgicamente. En esta mascara Sowei los ojos bien tallados sirven la bailarina y animen la cara. Con sus ojos bajos y entreabiertos y una boca ligeramente fruncida, la expresión es la de la calma y del autocontrol. El naturalismo, la talla abierta de los ojos y la espesa costra de pigmento más probablemente indican una antigüedad anterior a 1950 para esta máscara Sowei . La talla dramática y las formas prominentes de la máscara reflejan la capacidad de los artistas Mende o Vai para dar forma a sus principios.

 

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